The Diversity of Kyushu

The Diversity of Kyushu

Get Toyota Cruisers & Trucks Magazine on the Google Play Store!Get Toyota Cruisers & Trucks Magazine on the App Store

It’s  easy  to  see  why  travelers  stick  to  Honshu  when  they  fly  there  and  rent  a  car  for  a  couple  of  weeks.  With  Tokyo,  Kyoto,  numerous  samurai  towns  and  the  Japanese  Alps,  Japan’s  main  island  has  much  to  offer.  On  Kyushu  Island,  the  southernmost  of  Japan’s  four  main  islands,  however,  is  where  you  can  truly  get  away  from  Japan’s  massive  urbanized  world  of  concrete  and  highways.  Here,  within  a  couple  of  hours’  driving  you  can  visit  the  bright  pink  and  blue  geysers  of  Beppu,  hike  around  the  Aso  Volcano,  and  chill  amidst  hippy  vibes  along  the  beach  of  Miyazaki.


Let’s  take  a  closer  look.

On  the  Road

The  mountainous  island  of  Kyushu  is  covered  with  beautiful  cedar  pines.  The  ancient  ones,  with  massive,  awe-inspiring  trunks  that  reach  for  the  sky  grow  around  Shinto  temples,  along  the  staircase  leading  up  to  the  main  hall  or  in  the  grounds  around  them.  Along  the  road  sitjizos–small,  often  childlike,  statues  in  meditation  position.  They  are  guardian  deities  and  with  winter  on  its  way,  people  give  them  hats  andscarves  to  protect  them  against  the  cold.

Narrow,  asphalted  roads  twist  and  turn  back  on  themselves,  leading  from  forests  to  valleys  allocated  for  agriculture  and  dotted  with  hamlets.  Parabolic  mirrors  in  every  curve  facilitate  the  driving  and  makes  honkingyour  horn  to  warn  oncoming  traffic  unnecessary.  Even  though  we  were  in  Toyota  country,  our  truck  was  as  conspicuous  as  ever.  The  1984,  tall  and  bright  yellow  Land  Cruiser  BJ45  stood  out  in  the  crowd  of  small,  flashy  Japanese  cars  that  characterize  the  roads.  Many  Japanese  didn’t  realize  we  were  drivingan  actualToyota.  Even  when  we  pointed  out  the  logo,  some  responded  with  an  unconvinced  look,  “Really?  This  is  Toyota?!”  The  Japanese  people  don’t  typically  own  oldercars,  plustaxes  are  higher  on  older  vehicles.

Volcanic  Activities

Inland  lies  the  Mount  Aso  caldera,  with  eighty  miles  in  circumference  the  it’s  the  world’s  largest  volcanic  crater.  The  Aso  Volcano  is  Japan’s  highest  volcano  (5220  feet)  and  was  active  when  we  were  there,  making  it  impossibleto  walk  up  the  edge  and  peek  down.  We  had  to  make  do  with  the  Volcano  Museum  onsite  for  more  information  and  detailed  pictures.  But  the  trip  wasn’t  a  waste  of  time.  The  surrounding  landscape  characterized  by  high  grasslands  is  magnificent  for  driving  and  hiking. 

In  Minamiaso  (lit:  'South  of  Aso')  we  learned  how  to  cook  soba noodles  (buckwheat  noodles)  in  the  Soba  Dōjō  restaurant(Dōjōmeans  “place  for  learning”).  Mrs  Furusho was  patient  but  very  specific  in  her  instructions:  don’t  push  too  hard,  roll  out  the  dough  deeper  and  thinner,  and  mix  with  more  kindness  and  dedication.  She  almost  made  us  talk  to  the  dough,  I  felt.  We  handed  over  the  process  of  preparation  to  the  cooks  who  lowered  the noodles  into  boiling  water  and  a  few  minutes  later  they  were served  on  a  tray  with  soya  sauce  and  side  dishes.  I’m  sure  we  won’t  get  a  Michelin  Star  any  time  soon  for  our  noodles,but  it  was  quite  satisfying  to  eat  a  tasty  meal  that  was  of  our  own  making.  

On  the  east  coast  lies  Beppu,  arguably  Kyushu’s  biggest  attraction.  Set  up  by  the  founder  of  the  Jishusect  of  Buddhism  it  was  once  a  health  spa  in  the  middle  of  nowhere.  Today  it  has  a  high  level  of  ‘Disneyworld’  entertainment,  as  Coen  and  I  like  to  call  such  a  place.  Despite  the  hordes,  it  was  worth  a  visit.  Beppu  boasts  the  second  highest  number  of  hot  springs  in  the  world  and  the  city  abounds  with  hot  baths  ranging  from  small,  basic  ones  to  the  most  extravagant  spas.  En  masse  people  visit  the  surrounding jigokus(‘hell’),  hot  pools  in  the  boldest  of  colors,  from  bubbling  grey  mud  to  boiling,  blood-red  clay  with  red  steam  rising  from  the  surface,  and  turquoise  water  smooth  as  glass.  We  ate  eggs  and  corn  on  the  cob  prepared  with  steam  from  the  Kamado  Jigoku  (‘furnace’  or  ‘oven  hell’)  while  we  soaked  our  feet  in  scalding  hot,  transparent  water.  All  of  this,of  course,  is  very  good  for  your  health. 

A  Lesson  in  History  in  a  Samurai  Town

Driving  a  bit  farther  south  we  were  in  for  some  Dutch  history  and  being  from  the  Netherlands,  we  were  intrigued.  In  1600,  while  searching  for  Japan,  the  Dutch  had  got  lost  and  sailors  were  dying.  The  ship  ‘De  Liefde’  stranded  and  the  23  survivors  were  saved.  This  unexpected  encounter  became  the  start  of  a  trade  relationship  between  the  two  countries  that  lasted  several  centuries,  while  all  other  countries  were  banned  from  coming  here.  Together  with  the  Chinese,  the  Dutch  were  required  to  live  secluded  on  the  island  of  Dejima,  which  is  now  part  of  Nagasaki  (on  the  west  coast).  Only  goods  could  go  to  the  other  shores,  no  foreigners.  This  fact  aside,  Usuki  was  our  introduction  to  Japan’s  picturesque  samurai  towns  that  you  find  throughout  Kyushu  as  well  as  Honshu.  On  the  hilltop  were  the  remains  of  a  castle,  which  in  Japan  looks  more  like  a  vast  white  mansion  than  like  the  gray  fortress-type  constructions  we  have  in  Europe.

Usuki  itself  is  a  tranquil,  pleasant  town.  Strolling  the  narrowNiōza-Historical  Roadwe  admired  the  rustic  architecture  of  white  plastered  or  natural  stone  walls  and  the  traditional,  unpainted  wooden  houses.  At  the  far  end  we  crossed  the  road  and  visited  the  impressive  Ryugen-ji  temple.  It  had  an  elaborate  three-story  pagoda  and,  adjacent,  an  old  cemetery  with  a  higgledy-piggledy  collection  of  weathered  stones  covered  with  moss  and  lichen.  In  between  we  stumbled  upon  little  Buddha  statues  and  couldn’t  miss  the  occasional  modern  tomb  of  smooth,  shiny  natural  stone,  which  looked  out  of  place.

Back  in  the  countryside  we  stopped  at  a  suspension  bridge  that  hangs  across  the  stunning  Ayakawa  Gorge.  Being  820-footin  lengthand  465-foot  in  height,it  is  one  of  the  highest  pedestrian  suspension  bridges  in  the  world.  From  the  bridge  we  looked  out  over  the  evergreen  primeval  forests  that  cover  the  slopes.  Beyond  the  bridge  a  trail  zigzagged  through  the  forest  for  about  a  mile  and  we  were  warned  to  watch  our  step  because  ofpoisonous  snakes  that  might  be  warming  up  in  the  sunrays  that  shone  across  the  path.

Beaches  and  Hippy  Vibes

We  headed  to  the  beaches  of  Miyamija,  in  the  southeastern  corner  of  Kyushu.  Here  you may  meet  people  who  refuse  to  buy  food  from  Honshu,afraid of  the  Fukushima  pollution  and  not  trusting  the  government  to  be  honest  about  it.  Many  grow  their  own  food,  including  rice.  Along  the  roads  (throughout  the  country)  are  machines  where  people  can  take  their  harvested  rice  and  have  it  dehusked.  People  from  Honshu  come  here  to  settle  in  the  countryside,  sometimes  maintaining  a  somewhat  hippie  lifestyle  and  maybe  joining  the  surfing  scene  that  is  particularly  alive  along  Miyazaki’s  coast  in  the  southeastern  corner.  Some  start  their  own  business,  whether  a  car  workshop,  a  restaurant,  or  something  else.  Most  of  the  people  we  met  were  fed  up  with  the  world  of  consumerism,  didn’t  care  about  wealth  and  belongings,  and  just  wanted  to  live  happy,  peaceful  and  easy going  lives.

On  Miyamija's  beaches  we  unfolded  our  rooftop  tent  and  took  swims  in  the  lukewarm  waters.  It  was  the  perfect  region  to  unhurry,  to  absorb  and  digest  all  the  information  and  sights  of  the  past  few  weeks.  It  was  time  for  a  rest.  We  had  explored  only  the  east  side  of  the  island.  The  south  and  west  were  patiently  waiting  until  we  we're  ready  for  them.  We  would  need  many  more  weeks  to  see  it  all,  but  that  will  be  another  story.

Freelance  writer  Karin-Marijke  Vis,  along  with  her  partner  Coen  Wubbels,  photographer,  combine  their  love  for  adventure  withwork  they  enjoy.  Sometimes  described  as  being  the  ‘slowest  overlanders  in  the  world,’  they  believe  in  making  connections  and  staying  in  a  place  long  enough  to  do  so.  In  2003  the  couple  purchased  an  antique  BJ45  Land  Cruiser  and  after  a  3-year  trip  from  their  home  in  the  Netherlands  to  Asia  they  traveled  in  South  America  (9  years)  and  the  Far  East  (2  years).  Karin-Marijke  and  Coen  are  currently  traveling  in  Russia.  They’ve  been  published  in  car/4x4  and  travel  magazines  around  the  world.  How  to  follow  their  adventures:


[flickr set=72157703796177634]

To get your copy of the

Summer 2018 Issue:

Download Toyota Cruisers & Trucks Magazine
Toyota Cruisers & Trucks Printed Magazine
Read Toyota Cruisers & Trucks Magazine Online

Follow us on Facebook, Twitter, and Instagram to get up-to-date industry news, events, and of course, amazing adventures, stories, and photos!

tct FBtct TWtct FB

tct social

Cooper Tires for Toyota Trucks